How Chicago Schools Can Prioritize Student Health + Wellness

August 20, 2020

Every year, schools in Chicago Public Schools (CPS) Continuous Improvement Work Plans (CIWP) that sets up the priorities, goals and action plan for a school. Although these plans are created and finalized in the spring, as the national conversation shifts to reopening schools, the included health and wellness goals have taken on new importance.

When school resumes in the fall—in whatever form—students will likely have significant unmet health needs. Including health and wellness in the CIWP is one of the most effective ways to ensure a school is addressing the whole child and prioritizing the health and wellness needs of its students.

Brighton Park Elementary, which is located in a Southwest Chicago neighborhood that has seen one of the highest COVID-19 rates in the city, is focusing on nutrition education and increasing movement. “When we think about wellness, we really want to make sure that we are focusing on all types of wellness: physical, nutritional, social, emotional and mental, “ said Principal Sara Haas. “We know that a child who is hungry, upset, tired, or unwell cannot fully engage in their instruction. That is why we try to make sure we meet all of these needs and help to support students to be healthy inside and out.”

Parent Patricia Morales, an active leader in Parents United for Healthy Schools, was part of the team that worked with Haas to develop the school’s CIWP. For her, being an active member in the school community ensures she has an active role in schools decisions. “Health inside and outside the school is important,” she said. “The main reason to include health in a school improvement plan is so our children have more opportunities to achieve success in their school work.”

Earlier this year, we asked CPS principals to pledge to support the health and wellness of their students by integrating health and wellness goals in their school improvement plans. A common focus for schools on this year’s CIWP is social emotional learning (SEL). Schools are beginning to recognize that mental wellness is just as important as physical wellness and are incorporating mental wellness practices into the school day in the form of peace circles, parent leadership training and access to social workers. This focus on mental health will be more important than ever as school’s start up in the fall. Students are likely to have some trauma stemming from the COVID-19 crisis.

Tonti Elementary School in Gage Park, another neighborhood hit hard by COVID-19, is focusing on the social and emotional needs of its students, according to Principal Gerardo Arriaga. “We cannot expect our students to do well and meet the academic demands without first having their physical and social emotional needs being met,” he says. “As a school, we see it as our responsibility to educate the whole child, which includes teaching them to appreciate and take care of their physical and mental health as well as doing their best to become strong readers, problem solvers and communicators.”

Cather Elementary in East Garfield Park has been working on incorporating health and wellness into its CIWP for a few years. “I believe that if we promote and reinforce healthy eating, nutritional education and provide physical activity in the schools, we will increase student achievement, reduce classroom misbehavior and positively influence healthy behavior choices outside of the school,” said Cather Principal Wanda Carey.

For principals, teachers, parents and other community leaders looking to encourage their schools to incorporate health and wellness goals into next year’s school improvement plans, we developed a resource specifically for Chicago, and the National Association of Chronic Disease Directors has a guide.

Cómo las escuelas de Chicago pueden priorizar la salud y el bienestar de los estudiantes

Cada año, escuelas de las Escuelas Públicas de Chicago (CPS) planean un plan de trabajo de mejoramiento continuo (CIWP) que establecen las prioridades, objetivos y plan de acción para una escuela. Aunque estos planes se crean y finalizan en la primavera, a medida que la conversación nacional cambia a la reapertura de las escuelas, los objetivos de salud y bienestar incluidos han adquirido una nueva importancia.

Cuando la escuela se reanude en el otoño, en cualquier forma, los estudiantes probablemente tendrán necesidades importantes de salud insatisfechas. Incluir la salud y el bienestar en el CIWP es una de las formas más efectivas de garantizar que una escuela se dirija a todo el niño y de prioridad a las necesidades de salud y bienestar de sus estudiantes.

La escuela primaria Brighton Park, ubicada en un vecindario del suroeste de Chicago que ha tenido un índice más altas de COVID-19 en la ciudad, se está enfocando en la educación nutricional y en aumentar el movimiento. “Cuando pensamos en el bienestar, realmente queremos asegurarnos de que nos estamos centrando en todo tipo de bienestar: físico, nutricional, social, emocional y mental”, dijo la directora Sara Haas. “Sabemos que un niño que tiene hambre, está molesto, cansado o que no se encuentra bien no puede participar plenamente en su instrucción. Es por eso que intentamos asegurarnos de satisfacer todas estas necesidades y ayudar a apoyar a los estudiantes a estar saludables por dentro y por fuera ”.

La madre Patricia Morales, una líder activa en Padres Unidos para Escuelas Saludables, fue parte del equipo que trabajó con Haas para desarrollar el CIWP de la escuela. Para ella, ser un miembro activo en la comunidad escolar asegura que ella tenga un papel activo en las decisiones escolares. “La salud dentro y fuera de la escuela es importante”, dijo. “La razón principal para incluir la salud en un plan de mejora escolar es para que nuestros niños tengan más oportunidades de lograr el éxito en su trabajo escolar”.

A principios de este año, les pedimos a los directores de CPS que se comprometieran a apoyar la salud y el bienestar de sus estudiantes integrando objetivos de salud y bienestar en sus planes de mejoramiento escolar. Un enfoque común para las escuelas en el CIWP de este año es el aprendizaje social y emocional (SEL). Las escuelas están comenzando a reconocer que el bienestar mental es tan importante como el bienestar físico y están incorporando prácticas de bienestar mental en el día escolar en forma de círculos de paz, capacitación de liderazgo para padres y acceso a trabajadores sociales. Este enfoque en la salud mental será más importante que nunca a medida que la escuela comience en el otoño. Es probable que los estudiantes tengan algún trauma derivado de la crisis COVID-19.

La escuela primaria Tonti en Gage Park, otro vecindario golpeado fuertemente por COVID-19, se está enfocando en las necesidades sociales y emocionales de sus estudiantes, según el director Gerardo Arriaga. “No podemos esperar que nuestros estudiantes tengan un buen desempeño y cumplan con las demandas académicas sin que primero se estén cumpliendo sus necesidades físicas y sociales emocional”, dice. “Como escuela, consideramos que es nuestra responsabilidad educar a todo el niño, lo que incluye enseñarles a apreciar y cuidar su salud física y mental, así como hacer todo lo posible para convertirse en lectores, solucionadores de problemas y comunicadores”.

Cather Elementary en East Garfield Park ha estado trabajando para incorporar la salud y el bienestar en su CIWP durante algunos años. “Creo que si promovemos y reforzamos la alimentación saludable, la educación nutricional y proporcionamos actividad física en las escuelas, aumentaremos el rendimiento estudiantil, reduciremos el mal comportamiento en el aula e influiremos positivamente en las elecciones de comportamiento saludable fuera de la escuela”, dijo la directora de Cather, Wanda Carey.

Para los directores, maestros, padres y otros líderes de la comunidad que buscan alentar a sus escuelas a incorporar objetivos de salud y bienestar en el plan de mejoramiento escolar del próximo año, desarrollamos un recurso específicamente para Chicago, y la Asociación Nacional de Directores de Enfermedades Crónicas (National Association of Chronic Disease Directors has a guide.